Recordando a Homer Neal, un "gigante gentil" en ciencia y educación

Homer A. Neal, un líder de toda la vida en física de alta energía y educación superior, falleció en Ann Arbor, Michigan, el 23 de mayo a la edad de 75 años. Era el profesor distinguido de física de la Universidad Samuel A. Goudsmit en la Universidad de Michigan, un regente de la Institución Smithsonian, miembro del consejo del Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana, y director de la Fundación Lounsbery. Neal contribuyó a una serie de logros científicos significativos, incluido el descubrimiento del bosón de Higgs en 2012, y fue una figura prominente en la comunidad de políticas científicas, ayudando a dar forma a la educación universitaria de ciencias, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM) desde la década de 1980.

Nacido en Franklin, Kentucky, Neal se interesó por la ciencia desde muy joven, comenzando la universidad en la Universidad de Indiana a la edad de 15 años. Obtuvo su licenciatura en física, con honores, allí en 1961 y luego completó su Ph. RE. en la Universidad de Michigan en 1966. Neal, más allá de su aptitud científica, tenía un notable talento para la administración (un colega lo describió como "un político notablemente hábil") y rápidamente subió de rango en la academia, asumiendo el cargo de decano para Investigación y desarrollo de posgrado en la Universidad de Indiana en 1976. En 1981, dejó Indiana para convertirse en Vicepresidente de Asuntos Académicos y Rector en la Universidad de Stony Brook. Regresó a la Universidad de Michigan en 1987 para presidir su departamento de física, un puesto que ocupó hasta 1993, y permaneció en Michigan por el resto de su carrera. Se desempeñó como presidente interino de la universidad en 1996. Durante todo este tiempo, Neal asesoró a muchos estudiantes y profesores, incluida la supervisión de la tesis de Marjorie Corcocan, un físico de partículas de la Universidad de Rice, en 1977 en Indiana.

Neal desempeñó un papel de liderazgo en el experimento D0, una colaboración internacional que consta de más de mil científicos de casi 100 universidades, que se ejecuta en el Fermilab del Departamento de Energía, un acelerador de partículas grandes en las afueras de Chicago. Su grupo de investigación ayudó a diseñar el detector para el experimento, así como a gestionar y analizar los datos de colisión, lo que condujo al descubrimiento del quark top, una partícula "elemental" que sirve como bloque de construcción para otra materia, en 1995. Fue también jefe del grupo ATLAS de la Universidad de Michigan de 2000 a 2015. El grupo participó en el experimento ATLAS en la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN), que alberga el acelerador de partículas más grande del mundo, el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) en Ginebra, Suiza. El experimento ATLAS fue responsable de descubrir el bosón de Higgs en 2012, una hazaña que ganó el Premio Nobel solo un año después en 2013, otorgado a los dos científicos que predijeron la existencia de la partícula.

El liderazgo de Neal se extendió mucho más allá de la física de alta energía. En 1980, fue nombrado miembro de la National Science Board (NSB), un órgano asesor independiente de la National Science Foundation (NSF), donde trabajó hasta 1986. Neal presidió el primer grupo de trabajo del NSB sobre educación STEM, en parte como respuesta a los esfuerzos de la administración Reagan para eliminar los programas educativos de NSF. El estudio dio como resultado un informe ampliamente difundido, que llegó a conocerse como "El Informe Neal"; hizo recomendaciones de política a la NSF a la luz de las crecientes preocupaciones sobre la salud de la educación secundaria STEM en los EE. UU. El informe estimuló la creación del Programa de Experiencia de Investigación para Estudiantes de Pregrado (REU) y el Programa de Experiencia de Investigación para Maestros (RET), que proporcionan Experiencias de investigación del mundo real durante el verano. Ambos programas siguen siendo muy activos hoy en las universidades y laboratorios de todo el país, incluido un programa REU en el CERN, pilotado por Neal, que es el único canal formal para estudiantes universitarios para realizar investigaciones en el LHC.

Después de su permanencia en NSB, Neal continuó su servicio público, convirtiéndose en un destacado "científico cívico" y una figura visible e influyente en la comunidad más amplia de políticas científicas. Se desempeñó como miembro de la Junta del Consejo Nacional de Investigación sobre Física y Astronomía, fue miembro de la junta directiva de Ford Motor Company durante mucho tiempo y se desempeñó en el Panel de Asuntos Públicos de la American Physical Society (APS), convirtiéndose en su presidente en 2016. Es coautor de "Más allá de Sputnik: política científica estadounidense en el siglo XXI", un recurso indispensable para estudiantes y profesores interesados ​​en la historia, la estructura y los desafíos actuales del sistema de política científica estadounidense.

Tobin Smith, vicepresidente de política de la Asociación de Universidades Americanas, coautor de "Más allá del Sputnik", comentó que Neal era "una prueba perfecta de cómo un solo individuo puede ayudar a moldear e influir en las discusiones y deliberaciones de los asuntos nacionales importancia." Neal será recordado no solo por la amplitud de su conocimiento y logros científicos, sino también por su espíritu amable y sus contribuciones perdurables para mejorar la educación STEM en los Estados Unidos.

Los becarios del Programa de Políticas de Ciencia y Tecnología del Instituto Baker contribuyeron a este blog.